ラストラン、GP Mistral 2014-2015 最終戦

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2015年2月15日。
埼玉県比企郡吉見町、吉見総合運動公園。
北海道の十勝地方から出てきた職業自転車選手は、この場所でその選手活動を終えることと相成った。

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オレ自身、北海道には小学5年生の頃に行ったきり。
鶴居村(つるいむら)の上幌呂(かみほろろ)という場所で林間学校みたいなキャンプ活動があって、そこに参加したのが最初で最後。
お台場なる言葉なんか知る人も少なかった東京港の有明埠頭から、今はなき近海郵船フェリーで行ったんだ。
親元から2週間も遠い土地に離れるなんて初めてだったから、東京港に帰って出迎えてくれた母親の笑顔は今でも覚えています。

小学5年生の夏休みだったから、時は1982年の7~8月頃。
その3ヶ月後、かの地で生まれた自転車選手がこの人、山本和弘。
今日で現役選手としての活動を停止、つまり引退するということに。
ああアムロ、刻(とき)が見える・・・(笑

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時の経つのは本当に早い。
掘り起こせばそれなりの出来事がたくさんあるのだけども、もうそんなに時間が過ぎたのか、という思いを抱くことは多い。
40を越えた頃からは、さらにそれが加速していると感じる。
生前の祖母が90才の頃、「あっという間に90になったよ」と言っていたけれども、さもありなん。

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カズ選手の子供時分の話は色々な媒体で報じられているし、ご本人からも聞いたことがある。
トライアルをやっていた友達のお兄ちゃんに憧れたこと、最初に欲しかった自転車が実はSCOTTだったこととかね。
誰しも抱く憧れを糧にその道に入ったという意味では、カズ選手も例外じゃない。
今ではすっかり子供の憧れに。

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最後の相棒はシクロクロス。
キャノンデールのSuperX Discという最新バイク。
日本国内では売られていないバージョンで、そのへんはワークス選手ならではというところ。

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MTBとは違うドロップハンドル。
MTB小僧はロード選手を経て、その中間のシクロクロスバイクを最後に乗ることになった。

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デビュー以来、色々なジャージを着た。
その中では間違いなく最も華やかなジャージ。

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この日のレースは、アルファベットの略称が並ぶ公式戦ではない。
そういう意味では、選手権がかかっているような緊張はないと思っていたのだけどね。

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意外と、スタート前の表情は色々な思いが交錯しているように見える。
最後の選手活動、という思いはやはり大きいのかもしれないね。

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そしてレースはスタートする。

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スタートしてすぐ、覇気を見せたのが重田選手( TeamCUORE / 順天堂大学)。
他の強豪選手の参加が少ないこの日、やるなら今だ!というところでしょうか。

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聞けば、まだ大学生なのだとか。
とても若い、これからの活躍が期待される選手の一人。

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カズ選手は10年を越えるキャリアの職業選手、もちろん負けるわけにはいかない。

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昨季も強かったけど、今季はさらに絶好調であったカズ選手。
重田選手はそれを従えている状況、チームの皆さんもさぞ湧いたことでしょう。

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レースをしている時のカズ選手は、我々と遊んでくれる時のニコニコ顔はしていない。
どんなに機材が進化しても、レースはやっぱり人対人。
相手がどう出るか、揺さぶりかけたり心を折ってみたりと、色々な心理戦を仕掛けながらレースをするらしい。
そう思って見ると、この写真は非常に不気味な写真にも見えてくる(笑。

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重田選手は果敢に前を引く。
2位以下の姿はもう見えてこないくらい、先頭の2人が速い。

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この時点で、「やれるだけやってやる!」という重田選手の思いは皆が感じていたはず。
思いの強い選手は、誰が見ても判る位、走り姿にそれが現れるからね。

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カズ選手が前に出る。

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様子を伺うカズ選手。
我々素人と走ってくれる時のように、「大丈夫ですかー?」という類の振り返りではない。
探りを入れられるような眼差しで見られたら、オレならきっと怖くなるw

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吉見のコースは平坦ではあるけれど、畦道の上り下りなどのミスを誘うセクションはそこら中にある。
こういう小技セクションが、じわじわと選手の体力と集中力を奪っていく。

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最近のカズ選手の走りっぷりを見ていると、とにかく加速感が凄まじい。
スピードが面白いように伸びていき、あっという間に後続を引き離すような感じ。
それでも離れない重田選手、相当しぶとく食らい付いている。

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もはや完全にマッチレース。
こういう時、MTB時代に斉藤亮選手とやり合っていたことを思い出す。

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エモーショナルな思いを爆発させて走る亮選手を相手に、互いに意地をぶつけ合う。
選手というのは、そんなことをするうちにどんどんスイッチ入っていくのだろうね。

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プロ選手の仕事は、レースに勝つことだけじゃないという。

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後進の若い選手の壁となるのも大事だし、我々のようなオッサン達へのファンサービスも必要。
特にカズ選手のようなワークス選手の場合、後者の仕事も比重は小さくない。

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オレなんかは遊んでもらっているだけだから気楽なもの。
後進選手として抗っている重田選手は、この背中に何を感じたのだろう?

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重田選手が前を引く。

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カズ選手が前に出る。
前後関係はコロコロ変わる。

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レースの折り返しを迎えた頃、カズ選手の独走が始まった。

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後で聞いたら、やっぱり色々と仕掛けていたそうです。
プロ選手って怖いなー(^^;

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そんなカズ選手のショーも終わりとなる。
プロ選手としてのコーナリングもあと数回で終わり、という場面。

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そしてゴール、優勝であります。

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オレはカズ選手の若い頃はネットでしか見ていない。
出会った時はMTBのJ1で初優勝を決めた後で、トップ選手としての存在感は既に大きいものだったよね。

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そんなオレですら、この姿を見ていると思うことがたくさんある。
2桁ゼッケンを付けていた駆け出し時代から見ている方々にとっては、なおさら大きな思いが湧くのでしょう。

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果敢に攻めた重田兼吾選手は2位でゴール。

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カズ選手からも労いを掛けられる。
見事な走りっぷりを見せられて、我々としても重田選手の存在は大いに印象付けられました。

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この表情、やはり充実したレースになったということなのでしょうね(^^)

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プロ選手としてはビックリするくらい我々に構ってくれるカズ選手ではあります。
でも、自分で走ろうとか、レースに出てみようと思った時に実感するわけですよ。
「遠いな~。雲上人だなー。」
とね。

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カズ選手と一緒に争う、なんてのはオレには絶対マネのできない体験。
そういう場で走っている方々が、時々羨ましく思えます。

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だってねえ、一緒に争うこと以上にその選手を味わう方法ってないでしょう?
プロ選手は食べ物じゃありませんが、どうせならしゃぶり尽くしたいじゃないですか(^^;

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そして、若き日のカズ選手に大きな影響を与えた重要人物からの祝辞。
カズ選手が頭下げる姿は初めて見たなー(笑

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北海道時代から、カズ選手に勝ったことがないまま来ているとか。
選手を引退して弱った所を狙っている旨のコメントに、一同大笑い(笑

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子供たちと記念撮影。
とにかく子供に人気のある選手でした。

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今後は、スポーツバイクの普及活動に関わるとのこと。
具体的なことは判りませんが、これまで以上に我々の前に姿を見せますよ、と言っていました。
しかし記念撮影したがる人がこれだけいるのだからね、仕事になるのかな?(笑

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そんなこんなで、プロの自転車レーサーである山本和弘選手のキャリアは一つの区切りとなった。
この先、このブログがどうなるのか色々心配されるのですが、オレ自身も判りませんw

とにかく、一つの時代が終わったんだ。
彼の写真を撮る機会はまだあるだろうけど、プロ選手としての姿はもう撮れない。
会場を去る時にも既に喪失感は感じていましたが、すぐに日常の慌しさにかき消されるわけで。
やめちゃったなー、つまんねーなーという無責任な寂しさは、これからジワジワと大きくなっていくのかもね。

とにかく、12年間お疲れ様。
また何処かで会える日を・・・

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